Qu’est-ce que la lumière? | Réseau de l'Université du Québec

Qu’est-ce que la lumière?

2015-12-02

Qu’est-ce que la lumière?

À la fois onde et particule, la lumière a donné du fil à retordre aux physiciens depuis l’Antiquité.

Elle a permis l’essor de la vie sur Terre et symbolise le divin dans toutes les religions. Elle rythme notre quotidien. Elle est un outil privilégié pour les ingénieurs et a toujours fasciné les physiciens. La lumière a amené quantité de découvertes scientifiques. Mise à l’honneur par les Nations unies, qui ont déclaré 2015 l’Année internationale de la lumière et des technologies fondées sur la lumière, elle est, au plan scientifique, l’un des phénomènes les plus complexes et mystérieux à saisir.

Oeuvre holographique de Philippe Boissonnet réalisée en 2013.

« Les scientifiques se sont interrogés très tôt sur la nature de la lumière. On a longtemps cru que c’était l’oeil qui l’émettait et éclairait les objets », rappelle Yves Gingras, professeur d’histoire et de sociologie des sciences à l’Université du Québec à Montréal (UQAM). C’est aux alentours de l’an 1000 que le scientifique arabe Ibn al-Haytham met à mal cette théorie et démontre que l’oeil est un instrument d’optique et non pas un générateur de lumière. Cela dit, la «géométrie» de la lumière, elle, est comprise très tôt. « Dès l’Antiquité, notamment grâce à Ptolémée, on décrit les lois de la réflexion de la lumière sur les miroirs, par exemple », poursuit l’historien. Ibn al-Haytham reprend aussi les travaux de Ptolémée et les complète, étudiant la réfraction, c’est-à-dire la déviation d’un rayon lumineux lorsqu’il passe d’un milieu à un autre ; par exemple de l’air à l’eau. Le savant est aussi l’un des premiers à soupçonner que la vitesse de la lumière est finie. Celle-ci ne sera évaluée précisément qu’en 1676 par l’astronome danois Ole Römer.

Mais l’histoire de la lumière ne s’est pas arrêtée là. Elle continue même à être un sujet de science et de technologie largement étudié, notamment en ce qui concerne la mise au point et l’utilisation de lasers. Et le dossier que nous vous proposons ici vous permettra d’entrer de plain-pied dans la recherche de pointe en ce qui concerne notre futur lumineux.

Un dossier réalisé par Marine Corniou.

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Source :
La recherche dans le réseau de l’Université du Québec
Volume 5, no 2, page II.